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女性較多腦部區域比男性活躍——目前最大型功能性腦影像研究識別男女腦不同

 

鄭安然(香港性文化學會項目幹事)

男女有本質差異嗎? 在2005年1月,時任的哈佛大學校長Lawrence Summers在一個學術研討會中指出較多男性在高階科學及工程崗位,不但是社會化及歧視的因素,更可能是男女內在固有(intrinsic)的能力傾向差異,言論一出立即招來大量女性主義者批評他性別歧視,他後來作出多次道歉,但也不敵壓力最後辭退大學校長一職。今年8月7日,Google一名軟件工程師James Damore指出生物學上的兩性差異也可能解釋女性在軟件工程及領導層的數量少過男性,因而被以「助長關於性別不正確假設」的原因解僱。究竟他們的言論是性別歧視,抑或有客觀根據?

其實一直有大量科學研究指出男女的腦部和其他器官有重大的生物分別,這些生物分別也會在不同程度上影響男女的認知能力、心理人格、疾病的發病機會及行為等。就在這位Google軟件工程師被解僱前三天(即8月4日),科研界又有多一份科學研究指出男女腦袋大不同,而且這次是目前最大型的功能性大腦影像研究報告。美國多位醫學研究人員在Journal of Alzheimer’s Disease期刊發表了一份研究,在男女腦部中識別了不少具體差異。

結果顯示,女性腦顯著在更多腦部位置中有更活躍的活動,特別在前額葉皮層及邊緣系統,前額葉皮層負責專注和衝動控制,邊緣系統掌管情緒和焦慮。 此外,男人腦在視覺及協調中心顯示較多活動。

醫學上我們知道,女性有較高風險患上腦退化症(舊稱老年癡呆症)、抑鬱症及及焦慮症;而男性有更高比率患上專注力不足及過度活躍症(ADHD)、行為相關的問題及參與一些有高機會(1400%)引致監禁的活動。因此,研究目的是了解更多腦疾病的男女差異,希望明白這個差異如何分別影響男女病人。

九間腦健康診所Amen Clinics的研究員比較46,034人,觀察及找尋男女腦部是否及在哪裡有分別。他們使用SPECT影像科技,量度腦部中發生的血液流動(blood perfusion),當實驗者進行指定任務時,科學家便可以為他們製作腦部影像。

帶領研究團隊的Daniel G. Amen讚揚今次研究:「這是非常重要的研究,能幫助我們了解腦部的性別差異……我們在男女之間所識別的可量度差異(quantifiable differences)對了解腦疾病的性別風險十分重要,如腦退化症。運用功能性神經影像工具(如SPECT)對將來研製準確的腦疾病藥物非常重要。」

Journal of Alzheimer’s Disease 的總編輯及美國德克薩斯大學聖安東尼奧分校(The University of Texas at San Antonio)的科學院院長喬治.佩里博士(Dr. George Perry)指出:「準確地描述腦部功能在生理及結構上的性別差異,能啟發我們對腦退化症的認識,也能幫助我們了解配偶更多。」

美國科研新聞平台ScienceDaily形容,女性前額葉皮層血液流量比男性高的研究結果,可能可以解釋為何女性傾向在同理心、直覺、合作、自我控制及關懷的領域上展示更強的能力。研究也發現女性腦的邊緣系統有較高的血液流量,也可能部份解釋為何女性較易患上焦慮症、抑鬱症、失眠及飲食失調。

gender brain

側面的腦部影像總結了數萬個血液流量的研究樣本,顯示女性比男性有較多的血液流量,也在腦部較多的位置(紅色標誌的腦區域),男性在小腦有較高的血液流量(藍色標誌的腦區域) (圖片:Journal of Alzheimer’s Disease)

其實過去也曾有不少研究指出,女性大腦區域的血液流量普遍較高,但這些研究相對較小型,結果有時也不一致。因此這個研究使用非常大量的研究樣本(包括健康人士及腦疾病人士),而且在統計上去除了年齡、診斷等因素影響。在研究報告摘要的結論中,團隊形容:「我們的結果顯示在健康和病人群體中有顯著的兩性差異,明白這些差異對評估功能性神經影像十分重要,也可能對明白精神疾病中流行病學的兩性差異有幫助。」

研究報告:

Daniel G. Amen, Manuel Trujillo, David Keator, Derek V. Taylor, Kristen Willeumier, Somayeh Meysami, Cyrus A. Raji. Gender-Based Cerebral Perfusion Differences in 46,034 Functional Neuroimaging ScansJournal of Alzheimer’s Disease, 2017; 1 DOI: 10.3233/JAD-170432

媒體報導:

“Women have more active brains than men: Largest functional brain imaging study to date identifies specific brain differences between women and men, according to a new report in the Journal of Alzheimer’s Disease." ScienceDaily. ScienceDaily, 7 August 2017. .